Di Alan McClay, CEO, Better Cotton.

Il CEO di Better Cotton, Alan McClay, di Jay Louvion

Questo articolo è stato pubblicato per la prima volta da Giornale di sourcing il 16 novembre 2022.

Sembra agricoltura rigenerativa è sulla bocca di tutti in questi giorni.

È infatti all'ordine del giorno della COP27 in corso a Sharm El-Skeikh, in Egitto, dove WWF e Meridian Institute stanno ospitando un evento che esplorerà approcci rigenerativi in ​​scala che si dimostrano efficaci in diversi luoghi in tutto il mondo. Mentre le culture indigene lo hanno praticato per millenni, l'odierna crisi climatica sta dando nuova urgenza all'approccio. Nel 2021, anche il colosso della vendita al dettaglio Walmart piani annunciati per entrare nel settore dell'agricoltura rigenerativa e, solo di recente, J. Crew Group ha annunciato un pilota pagare i coltivatori di cotone che utilizzano pratiche rigenerative. Sebbene non esista ancora una definizione universalmente accettata di agricoltura rigenerativa, è incentrata su pratiche agricole che ripristinano la salute di qualcosa che la maggior parte di noi dà per scontato: il suolo sotto i nostri piedi.

Il suolo non è solo il fondamento dell'agricoltura che fornisce una stima 95 per cento della produzione alimentare globale, ma svolge anche un ruolo fondamentale nella lotta al cambiamento climatico, poiché il suolo può trattenere e immagazzinare il carbonio, fungendo da "deposito di carbonio". Cotone miglioreTuttavia, la principale iniziativa di sostenibilità al mondo per il cotone, è da tempo un sostenitore delle pratiche rigenerative. Con l'aumentare delle voci sull'argomento, vogliono assicurarsi che la conversazione non trascuri un punto importante: l'agricoltura rigenerativa deve riguardare le persone oltre che l'ambiente.

"L'agricoltura rigenerativa è strettamente legata all'azione per il clima e alla necessità di una transizione giusta", ha affermato Chelsea Reinhardt, direttore degli standard e della garanzia presso Cotone migliore. “Per Better Cotton, l'agricoltura rigenerativa è profondamente legata ai mezzi di sussistenza dei piccoli proprietari. Questi agricoltori sono i più vulnerabili ai cambiamenti climatici e hanno molto da guadagnare da metodi che migliorano i raccolti e la resilienza».

Attraverso il programma Better Cotton e il sistema standard, che nella stagione del cotone 2020-21 ha raggiunto 2.9 milioni di agricoltori in 26 paesi, l'organizzazione sta lavorando per garantire che il passaggio a clima-smart e l'agricoltura rigenerativa è socialmente ed economicamente inclusiva.

Che aspetto ha l'agricoltura rigenerativa?

Mentre il termine agricoltura rigenerativa significa cose diverse per persone diverse, l'idea centrale è che l'agricoltura può restituire, piuttosto che prendere, al suolo e alla società. L'agricoltura rigenerativa riconosce l'interrelazione della natura, dal suolo all'acqua alla biodiversità. Cerca non solo di ridurre i danni all'ambiente e alle persone, ma anche di avere un impatto netto positivo, arricchendo la terra e le comunità che dipendono da essa per le generazioni a venire.

L'aspetto pratico per gli agricoltori può variare a seconda del loro contesto locale, ma può includere la riduzione dell'aratura (no-till o low-till), l'uso di colture di copertura e agroforestali sistemi, rotazione del bestiame con le colture, evitando o riducendo al minimo l'uso di fertilizzanti sintetici e massimizzando la diversità delle colture attraverso pratiche come la rotazione delle colture e la consociazione. Sebbene la comunità scientifica riconosca che i livelli di carbonio nei suoli fluttuano naturalmente nel tempo, queste pratiche hanno dimostrato di aumentare la capacità catturare e immagazzinare carbonio nel suolo.

Nella Carolina del Nord, l'agricoltore di Better Cotton Zeb Winslow ha raccolto i frutti delle pratiche rigenerative. Quando è passato da una coltura di copertura a grano singolo, che aveva utilizzato per molti anni, a una miscela di colture di copertura multispecie, ha visto meno erbacce e una maggiore ritenzione di umidità del suolo. È stato anche in grado di ridurre l'uso di erbicidi di circa il 25%. Man mano che le colture di copertura iniziano a ripagarsi da sole e Winslow riduce ulteriormente il suo apporto di erbicidi, è probabile che si realizzeranno benefici economici a lungo termine.

Come coltivatore di cotone della generazione precedente, il padre di Winslow, chiamato anche Zeb Winslow, all'inizio era scettico.

"All'inizio, ho pensato che fosse un'idea folle", ha detto. "Ma ora che ho visto i benefici, sono diventato più convinto." 

Come ha affermato Winslow, non è facile per gli agricoltori allontanarsi dai metodi agricoli tradizionali. Ma negli ultimi 10-15 anni sono stati fatti grandi passi avanti nella comprensione di cosa sta succedendo sotto terra. Winslow pensa che con l'aumentare della conoscenza del suolo, gli agricoltori saranno meglio attrezzati per armonizzarsi con la natura, lavorando con il suolo invece di combatterlo.

L'approccio Better Cotton all'agricoltura rigenerativa

Con l'aiuto di partner sul campo, i Better Cotton Farmers di tutto il mondo adottano piani di gestione del suolo e della biodiversità, come delineato nei Better Cotton Principles and Criteria, che li aiutano a migliorare la salute del loro suolo, ripristinare le aree degradate e aumentare fauna selvatica dentro e fuori le loro fattorie.

Ma l'organizzazione non si ferma qui. Nell'ultima revisione dei loro principi e criteri, Better Cotton sta andando oltre per integrare i componenti chiave dell'agricoltura rigenerativa. Riconoscendo l'interrelazione tra salute del suolo, biodiversità e acqua, lo standard rivisto unirà questi tre principi in un unico principio sulle risorse naturali. Il principio stabilisce i requisiti relativi alle pratiche rigenerative fondamentali come la massimizzazione della diversità delle colture e della copertura del suolo, riducendo al minimo il disturbo del suolo.

“Esiste una forte natura interconnessa tra agricoltura rigenerativa e mezzi di sussistenza dei piccoli proprietari. L'agricoltura rigenerativa porta a una maggiore resilienza, che a sua volta influenza positivamente la capacità degli agricoltori di soddisfare i loro bisogni di base a lungo termine", ha affermato Natalie Ernst, Farm Sustainability Standards Manager presso Better Cotton.

Attraverso la revisione dello Standard, sarà introdotto un nuovo principio sul miglioramento dei mezzi di sussistenza insieme a un principio rafforzato sul lavoro dignitoso, che garantisce il rispetto dei diritti dei lavoratori, dei salari minimi e degli standard di salute e sicurezza. Inoltre, per la prima volta in assoluto, ci sarà un requisito esplicito per la consultazione con agricoltori e lavoratori agricoli per informare il processo decisionale relativo alla pianificazione delle attività, priorità di formazione e obiettivi per il miglioramento continuo, che sottolinea l'importanza della centralità dell'agricoltore.

Guardando più avanti, Better Cotton sta esplorando altri modi per supportare l'accesso ai finanziamenti e alle informazioni che daranno agli agricoltori e ai lavoratori più potere di fare le scelte che ritengono migliori per se stessi e le loro famiglie.

Al Clinton Global Initiative evento a New York lo scorso settembre, l'organizzazione ha annunciato l'intenzione di aprire la strada a un meccanismo di insetting con i piccoli agricoltori che promuova e incentivi migliori pratiche agricole, comprese le pratiche rigenerative. Inserimento di carbonio, al contrario della compensazione del carbonio, consente alle aziende di sostenere progetti per ridurre le proprie emissioni di gas a effetto serra all'interno delle proprie catene del valore.

Il sistema di tracciabilità di Better Cotton, che dovrebbe essere lanciato nel 2023, fornirebbe la spina dorsale del loro meccanismo di insettizzazione. Una volta implementato, consentirebbe alle aziende di vendita al dettaglio di sapere chi coltiva il loro Better Cotton e consentirebbe loro di acquistare crediti che vanno direttamente agli agricoltori.

Consideriamo il fatto che l'agricoltura rigenerativa ora sia sulla bocca di tutti come un enorme vantaggio. Non solo l'insostenibilità dell'odierna agricoltura intensiva e ad alto contenuto di input è sempre più compresa, ma anche il contributo che i modelli rigenerativi possono dare per ribaltare la situazione. La sfida per il futuro è trasformare la crescente consapevolezza in azione sul campo.

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