Environnement

05.08.13 Forum pour l'avenir
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Comme le prouvent les efforts internationaux, la production de coton durable ne profite pas seulement à l'environnement, elle améliore également la vie des agriculteurs et de leurs familles. Rapports de Katherine Rowland.

Le coton a la réputation d'être une culture assoiffée et exigeant des niveaux élevés de pesticides et d'insecticides. Mais les innovations de ces dernières années révèlent que ces traits appartiennent aux pratiques agricoles, et ne sont pas inhérents à la culture elle-même. En effet, les efforts internationaux de la Better Cotton Initiative (BCI) ne cessent de prouver, non seulement que la production de coton peut être rendue plus durable, mais que la diminution du tribut écologique de la culture peut améliorer la vie et les moyens de subsistance des agriculteurs.

Environ 90 % des 100 millions de producteurs de coton dans le monde vivent dans des pays en développement et cultivent moins de deux hectares. Ces petits exploitants sont particulièrement vulnérables aux fluctuations du marché et aux flux climatiques, et la performance d'une seule saison de croissance peut faire ou défaire un ménage. Mais les entreprises mondiales sont également liées au sort de ces petites parcelles. Les petits exploitants constituent la base de chaînes d'approvisionnement diversifiées et géographiquement dispersées qui offrent une plus grande résilience que de dépendre de la performance d'une seule culture. Pour assurer l'approvisionnement futur, plusieurs entreprises de premier plan interviennent sur le terrain pour sauvegarder les ressources dont dépend la culture du coton.

La John Lewis Foundation, une fondation caritative créée par le détaillant britannique, a investi dans un programme de trois ans pour former 1,500 XNUMX agriculteurs du Gujarat, en Inde, aux techniques de production durables. Grâce à une combinaison de sessions sur le terrain et en classe, les formations abordent des questions telles que la santé des sols et la conservation de l'eau, la lutte antiparasitaire, la réduction de l'utilisation de produits chimiques et les normes de travail décentes.

Le détaillant travaille avec CottonConnect, une entreprise à vocation sociale créée en 2009 par le Textile Exchange, C&A et la Fondation Shell, qui aide les entreprises à définir des stratégies durables tout au long de la chaîne d'approvisionnement, du sol au vêtement. L'organisation n'établit pas de normes de durabilité, mais travaille plutôt avec les détaillants pour atteindre les objectifs d'approvisionnement, tels que le commerce équitable et le meilleur coton. Dans le but de cultiver un million d'acres de coton durable d'ici 2015, CottonConnect travaille avec jusqu'à 80,000 XNUMX agriculteurs par an, principalement en Inde et en Chine.

Selon Anna Karlsson, responsable du développement durable chez CottonConnect : « Les avantages économiques maintiendront les agriculteurs intéressés par la poursuite de la formation et la mise en œuvre des pratiques. Les gains environnementaux sont secondaires pour la plupart des agriculteurs. À court terme, l'utilisation de moins de pesticides leur permettra d'économiser de l'argent et leur utilisation appropriée aura des effets bénéfiques sur la santé. À long terme, [les meilleures pratiques] améliorent le sol, réduisent le lessivage des produits chimiques dans l'eau et encouragent la biodiversité ». , de meilleures stratégies de gestion des terres jouent également un rôle de premier plan. Des techniques telles que les évaluations des sols, qui permettent aux agriculteurs de savoir quelle quantité et quel type d'engrais appliquer, le compostage du fumier, les cultures intercalaires et les rotations de cultures contribuent à préserver la santé des sols ; la récupération de l'eau de pluie permet d'économiser sur l'irrigation et les pièges à phéromones pour attraper les insectes réduisent la dépendance aux produits chimiques.

Ces approches – déjà utilisées aux États-Unis, en Australie et au Brésil – font partie d'une boîte à outils plus vaste développée par la BCI, une initiative multipartite à but non lucratif qui vise à élever la production de coton durable dans le monde et a établi la norme Better Cotton en 2009 pour le faire. BCI cherche à contrer les menaces pour l'industrie posées par l'érosion des sols, l'épuisement de l'eau et les conditions de travail dangereuses, ses principes sont basés sur l'intégration d'une utilisation agrochimique prudente, des méthodes de production respectueuses de l'environnement et des conditions de travail améliorées. Les entreprises participantes incluent H&M, Marks & Spencer, IKEA et adidas, ainsi que des partenaires à but non lucratif tels que WWF et Solidaridad. Collectivement, ils veulent que 30% de la production mondiale de coton soit conforme aux normes BCI d'ici 2020.

Les saisons de croissance 2010-11 ont vu les premières récoltes de Better Cotton en Inde, au Pakistan, au Brésil et au Mali, et Better Cotton est maintenant cultivé en Chine, en Turquie et au Mozambique. Bien que le programme n'en soit qu'à ses débuts, il implique actuellement plus d'un demi-million d'agriculteurs et a eu des résultats significatifs.

En Inde, où BCI a travaillé dans neuf États en 2011, les 35,000 40 Better Cottonfarmers ont utilisé XNUMX % de pesticides commerciaux en moins

et 20 % d'eau en moins que les agriculteurs conventionnels, tout en ayant en moyenne une productivité 20 % plus élevée et des profits 50 % plus élevés. Au Pakistan, 44,000 20 producteurs de Better Cotton ont utilisé de la même manière 33 % moins d'eau et 8 % moins d'engrais commerciaux que les producteurs de coton conventionnel, tout en ayant en moyenne une productivité supérieure de 35 % et des bénéfices XNUMX % plus élevés.

Ces efforts et avancées font écho à ceux des pays producteurs de coton plus développés. Aux États-Unis, par exemple, les organisations gouvernementales nationales et locales réglementent strictement les applications de pesticides et d'eau irriguée. Les producteurs et importateurs de coton contribuent également à un programme collectif de recherche et de sensibilisation pédagogique. Au cours des trois dernières décennies, cette combinaison de surveillance et de sensibilisation a permis aux producteurs de coton américains de réduire les applications de pesticides de 50 % et les applications d'eau irriguée de 45 %.

En plus de la formation technique, bon nombre de ces programmes internationaux intègrent également une formation en alphabétisation, le renforcement des compétences des femmes, des cours sur la santé et la sécurité et des engagements pour mettre fin au travail des enfants. Peter Salcedo, un commerçant de Plexus Cotton, le sixième plus grand fournisseur de coton au monde, affirme que les détaillants répondent à l'intérêt des consommateurs pour le bien-être des producteurs et sont de plus en plus investis dans des questions telles que la parité des sexes et le développement communautaire. Les consommateurs veulent pouvoir retracer la provenance de leurs produits, dit-il, et les marques doivent donc être en mesure d'expliquer que leurs produits ont une "provenance respectable".

En Afrique de l'Est, Plexus Cotton s'approvisionne auprès de la BCI et travaille avec des organisations de développement des entreprises sociales, telles que Cotton made in Africa et la Competitive African Cotton Initiative, pour offrir une traçabilité de la chaîne d'approvisionnement en commençant par les matières premières et les conditions de travail. Chimala Walusa, une agricultrice de la région de Balaka au Malawi, est l'un des 65,000 60 petits exploitants avec lesquels Plexus travaille dans le pays. Walusa déclare : « Mon style de vie a changé depuis que je suis devenu agriculteur principal [dans le programme de formation]. Avant, je récoltais moins, comme sept balles, mais maintenant je récolte plus. Cette saison j'ai récolté 90 balles de XNUMXkg chacune. J'ai réussi à récolter tout cela parce que j'ai suivi les techniques de production de base qui m'ont été enseignées par les agents de vulgarisation [les employés de l'université qui développent et proposent des programmes éducatifs].

L'augmentation des rendements se traduit par des gains directs pour sa femme et ses quatre enfants, explique Walsusa. 1,575 4,800 $], je prévois d'acheter un terrain en ville et de construire une maison à louer. » Ces gains résonnent dans toute la chaîne d'approvisionnement. Pour le détaillant américain Levi Strauss & Co., les efforts sur le terrain pour améliorer la production de coton servent également à protéger son entreprise contre certains des effets du changement climatique. Sur les 100 pays dans lesquels la production de coton a lieu, beaucoup ressentent déjà l'impact des changements climatiques sous forme de pénurie d'eau et de contraintes sur les terres arables. En conséquence, ils reconnaissent également la nécessité de mettre en œuvre des stratégies d'adaptation, explique Sarah Young, directrice des communications d'entreprise de Levi. Pour une entreprise qui dépend du coton pour 95 % de ses produits, relever ces défis au niveau des producteurs est une partie nécessaire du maintien de leur activité.

Aux États-Unis, l'augmentation de la variabilité météorologique, parallèlement à la demande croissante, est également "une source de préoccupation pour les producteurs de coton et génère des stratégies d'adaptation", a déclaré Ed Barnes, directeur principal de la recherche agricole et environnementale chez Cotton Incorporated, une organisation à but non lucratif. organisation dont le travail aide les producteurs de coton américains à gérer l'efficacité des intrants et à réduire l'impact environnemental. Dans le passé, dit-il, « si le champ n'avait pas l'air d'un chantier de construction propre, vous n'allez pas planter ». Mais maintenant, 70% des producteurs de coton américains ont adopté des pratiques de travail du sol de conservation, une technique agricole moderne qui permet au sol de retenir plus d'humidité et de nutriments, diminuant ainsi la dépendance à l'égard de l'irrigation.
et les engrais.

La beauté de ces techniques de conservation, dit Barnes, est que les agriculteurs récoltent toujours les mêmes avantages financiers, sinon plus. Avec la hausse mondiale des prix des engrais et de l'eau, « les agriculteurs souhaitent utiliser les ressources aussi efficacement que possible », dit-il. « Ils adoptent des pratiques plus durables parce qu'ils voient le rendement économique et que ce qui est bon pour la terre est bon pour les producteurs. »

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Katherine Rowland est une journaliste indépendante spécialisée dans la santé et l'environnement.
Cet article a été publié par Forum for the Future dans leur magazine spécial Green Futures : « The Cotton Conundrum », disponible à l'achat ou au téléchargement gratuitement parcliquant ici.

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