Par Alan McClay, PDG, Better Cotton.

Le PDG de Better Cotton, Alan McClay, par Jay Louvion

Cet article a été publié pour la première fois par Journal d'approvisionnement sur 16 Novembre 2022.

Il semble agriculture régénératrice est sur toutes les lèvres ces temps-ci.

C'est d'ailleurs à l'ordre du jour de la COP27 qui se déroule actuellement à Sharm El-Skeikh, en Égypte, où WWF et Meridian Institute organisent une un événement qui explorera la mise à l'échelle des approches régénératives qui se sont avérées efficaces dans différents endroits du monde. Alors que les cultures autochtones la pratiquent depuis des millénaires, la crise climatique actuelle donne à cette approche une nouvelle urgence. En 2021, le géant de la vente au détail Walmart a même plans annoncés pour se lancer dans le secteur de l'agriculture régénérative, et tout récemment, J. Crew Group a annoncé un pilote pour payer les producteurs de coton utilisant des pratiques régénératives. Bien qu'il n'existe pas encore de définition universellement acceptée de l'agriculture régénérative, elle s'articule autour de pratiques agricoles qui restaurent la santé de quelque chose que la plupart d'entre nous tenons pour acquis : le sol sous nos pieds.

Le sol n'est pas seulement le fondement de l'agriculture qui fournit une 95 % de la production alimentaire mondiale, mais il joue également un rôle vital dans la lutte contre le changement climatique, car le sol peut emprisonner et stocker le carbone, agissant comme un « puits de carbone ». Meilleur coton– la principale initiative mondiale de développement durable pour le coton – est cependant depuis longtemps un partisan des pratiques régénératives. Au fur et à mesure que le buzz autour du sujet augmente, ils veulent s'assurer que la conversation ne manque pas un point important : l'agriculture régénérative doit concerner les personnes ainsi que l'environnement.

"L'agriculture régénérative est étroitement liée à l'action climatique et à la nécessité d'une transition juste", a déclaré Chelsea Reinhardt, directrice des normes et de l'assurance chez Meilleur coton. « Pour Better Cotton, l'agriculture régénérative est profondément liée aux moyens de subsistance des petits exploitants. Ces agriculteurs sont les plus vulnérables au changement climatique et ont le plus à gagner des méthodes qui améliorent les rendements et la résilience.

Grâce au Better Cotton Program and Standard System, qui, au cours de la saison cotonnière 2020-21, a touché 2.9 millions d'agriculteurs dans 26 pays, l'organisation s'efforce de garantir que le passage à climat intelligente et l'agriculture régénérative est socialement et économiquement inclusive.

À quoi ressemble l'agriculture régénérative ?

Alors que le terme agriculture régénérative signifie différentes choses pour différentes personnes, l'idée centrale est que l'agriculture peut redonner au sol et à la société plutôt que de le prendre. L'agriculture régénérative reconnaît l'interdépendance de la nature, du sol à l'eau en passant par la biodiversité. Il cherche non seulement à réduire les dommages causés à l'environnement et aux personnes, mais aussi à avoir un impact positif net, en enrichissant la terre et les communautés qui en dépendent pour les générations à venir.

Ce à quoi cela ressemble dans la pratique pour les agriculteurs peut varier en fonction de leur contexte local, mais cela peut inclure la réduction du travail du sol (sans travail du sol ou peu de travail du sol), l'utilisation de cultures de couverture et agroforesterie systèmes, la rotation du bétail avec les cultures, en évitant ou en minimisant l'utilisation d'engrais synthétiques et en maximisant la diversité des cultures grâce à des pratiques telles que la rotation des cultures et les cultures intercalaires. Bien que la communauté scientifique reconnaisse que les niveaux de carbone dans les sols fluctuent naturellement au fil du temps, ces pratiques ont montré qu'ils augmentaient la capacité capter et stocker le carbone dans le sol.

En Caroline du Nord, Zeb Winslow, cultivateur de Better Cotton, récolte les fruits des pratiques régénératives. Lorsqu'il est passé d'une culture de couverture à grain unique, qu'il utilisait depuis de nombreuses années, à un mélange de cultures de couverture multi-espèces, il a vu moins de mauvaises herbes et une meilleure rétention de l'humidité du sol. Il a également pu réduire l'apport d'herbicides d'environ 25 %. Au fur et à mesure que les cultures de couverture commencent à s'amortir et que Winslow réduit davantage son apport d'herbicides, des avantages économiques sont susceptibles d'être réalisés à long terme.

En tant que producteur de coton de la génération précédente, le père de Winslow, également nommé Zeb Winslow, était sceptique au début.

"Au début, je pensais que c'était une idée folle", a-t-il déclaré. "Mais maintenant que j'ai vu les avantages, je suis devenu plus convaincu." 

Comme l'a dit Winslow, il n'est pas facile pour les agriculteurs de s'éloigner des méthodes agricoles traditionnelles. Mais au cours des 10 à 15 dernières années, de grands progrès ont été réalisés dans la compréhension de ce qui se passe sous terre. Winslow pense qu'à mesure que la connaissance du sol augmente, les agriculteurs seront mieux équipés pour s'harmoniser avec la nature, travaillant avec le sol au lieu de le combattre.

L'approche Better Cotton de l'agriculture régénérative

Avec l'aide de partenaires sur le terrain, les Better Cotton Farmers du monde entier adoptent des plans de gestion des sols et de la biodiversité, comme indiqué dans les Principes et critères du Better Cotton, qui les aident à améliorer la santé de leurs sols, à restaurer les zones dégradées et à augmenter la faune à l'intérieur et à l'extérieur de leurs fermes.

Mais l'organisation ne s'arrête pas là. Dans la dernière révision de ses Principes et Critères, Better Cotton va plus loin en intégrant les éléments clés de l'agriculture régénérative. Reconnaissant l'interdépendance de la santé des sols, de la biodiversité et de l'eau, la norme révisée fusionnera ces trois principes en un seul principe sur les ressources naturelles. Le principe stipule des exigences concernant les pratiques de régénération de base telles que la maximisation de la diversité des cultures et de la couverture du sol tout en minimisant la perturbation du sol.

« Il existe une forte interconnexion entre l'agriculture régénérative et les moyens de subsistance des petits exploitants. L'agriculture régénérative conduit à une plus grande résilience, qui à son tour influence positivement la capacité des agriculteurs à répondre à leurs besoins de base sur le long terme », a déclaré Natalie Ernst, responsable des normes de durabilité agricole chez Better Cotton.

Grâce à la révision de la norme, un nouveau principe sur l'amélioration des moyens de subsistance sera introduit parallèlement à un principe renforcé sur le travail décent, qui garantit le respect des droits des travailleurs, des salaires minimaux et des normes de santé et de sécurité. En outre, pour la toute première fois, il y aura une exigence explicite de consultation avec les agriculteurs et les travailleurs agricoles pour éclairer la prise de décision liée à la planification des activités, aux priorités de formation et aux objectifs d'amélioration continue, ce qui souligne l'importance de l'orientation paysanne.

À plus long terme, Better Cotton explore d'autres moyens de soutenir l'accès au financement et à l'information qui donneront aux agriculteurs et aux travailleurs plus de pouvoir pour faire les choix qu'ils pensent être les meilleurs pour eux-mêmes et leurs familles.

Au Clinton Global Initiative événement à New York en septembre, l'organisation a annoncé son intention de lancer un mécanisme d'insertion avec les petits exploitants agricoles qui favoriserait et encouragerait de meilleures pratiques agricoles, y compris des pratiques régénératives. Insertion de carbone, contrairement à la compensation carbone, permet aux entreprises de soutenir des projets de réduction de leurs émissions de gaz à effet de serre au sein de leurs propres chaînes de valeur.

Le système de traçabilité de Better Cotton, dont le lancement est prévu en 2023, constituerait l'épine dorsale de leur mécanisme d'insertion. Une fois mis en œuvre, cela permettrait aux entreprises de vente au détail de savoir qui a cultivé leur Better Cotton et leur permettrait d'acheter des crédits qui vont directement aux agriculteurs.

Nous voyons le fait que l'agriculture régénérative est maintenant sur toutes les lèvres comme un énorme positif. Non seulement le caractère non durable de l'agriculture intensive et gourmande en intrants d'aujourd'hui est de mieux en mieux compris, mais aussi la contribution que les modèles régénératifs peuvent apporter pour renverser la vapeur. Le défi à venir consiste à transformer la sensibilisation croissante en action sur le terrain.

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