Better Cotton construye mejores vidas para los agricultores

05.08.13 Foro para el futuro
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Como están demostrando los esfuerzos internacionales, la producción sostenible de algodón no solo beneficia al medio ambiente, sino que también mejora la vida de los agricultores y sus familias. Informes de Katherine Rowland.

El algodón tiene la reputación de ser un cultivo sediento que exige altos niveles de pesticidas e insecticidas. Pero las innovaciones de los últimos años revelan que estos rasgos pertenecen a prácticas agrícolas y no son inherentes al cultivo en sí. De hecho, los esfuerzos internacionales de empresas como Better Cotton Initiative (BCI) están demostrando constantemente, no solo que la producción de algodón puede hacerse más sostenible, sino que la disminución del costo ecológico del cultivo puede mejorar la vida y los medios de vida de los agricultores.

Alrededor del 90% de los 100 millones de productores de algodón del mundo viven en países en desarrollo y cultivan en menos de dos hectáreas. Estos pequeños agricultores son especialmente vulnerables a los cambios del mercado y los cambios climáticos, y el rendimiento de una sola temporada de cultivo puede hacer o deshacer un hogar. Pero las empresas globales también están atadas al destino de estas pequeñas parcelas. Los pequeños agricultores constituyen la base de cadenas de suministro diversificadas y geográficamente dispersas que ofrecen una mayor resiliencia que depender del rendimiento de un solo cultivo. Para garantizar el suministro futuro, varias empresas líderes están interviniendo sobre el terreno para salvaguardar los recursos de los que depende el cultivo del algodón.

La Fundación John Lewis, una fundación benéfica creada por el minorista del Reino Unido, ha invertido en un programa de tres años para capacitar a 1,500 agricultores en Gujarat, India, en técnicas de producción sostenible. A través de una combinación de sesiones en el campo y en el aula, las capacitaciones abordan temas como la salud del suelo y la conservación del agua, el manejo de plagas, la reducción del uso de químicos y las normas laborales decentes.

El minorista está trabajando con CottonConnect, una empresa de propósito social creada en 2009 por Textile Exchange, C&A y Shell Foundation, que ayuda a las empresas a trazar estrategias sostenibles en toda la cadena de suministro, desde el suelo hasta la prenda. La organización no establece estándares de sostenibilidad, sino que trabaja con los minoristas para cumplir con los objetivos de abastecimiento, como Comercio Justo y Mejor Algodón. Con el objetivo de cultivar un millón de acres de algodón sostenible para 2015, CottonConnect trabaja con hasta 80,000 agricultores al año, principalmente en India y China.

Según Anna Karlsson, Gerente de Desarrollo Sostenible de CottonConnect: “El beneficio económico mantendrá a los agricultores interesados ​​en continuar la capacitación e implementar las prácticas. Los beneficios ambientales son secundarios para la mayoría de los agricultores. A corto plazo, usar menos pesticidas les permitirá ahorrar dinero y usarlos de la manera correcta tendrá beneficios para la salud. A largo plazo, [una mejor práctica] mejora el suelo, reduce la lixiviación de productos químicos en el agua y fomenta la biodiversidad ”. Mientras que las ganancias económicas provienen principalmente de gastar menos en insumos, que en algunos países pueden representar el 60% de los costos de producción de algodón , las mejores estrategias de gestión de la tierra también juegan un papel destacado. Técnicas como las evaluaciones del suelo, que permiten a los agricultores saber cuánto y qué tipo de fertilizante aplicar, compostaje de estiércol, cultivos intercalados y rotaciones de cultivos, ayudan a preservar la salud del suelo; La recolección de agua de lluvia ahorra riego y las trampas de feromonas para atrapar insectos reducen la dependencia de los productos químicos.

Estos enfoques, que ya se utilizan en los EE. UU., Australia y Brasil, forman parte de un conjunto de herramientas más grande desarrollado por BCI, una iniciativa sin fines de lucro de múltiples partes interesadas que tiene como objetivo elevar la producción sostenible de algodón en todo el mundo, y estableció el estándar Better Cotton en 2009 para hacerlo. BCI busca contrarrestar las amenazas a la industria planteadas por la erosión del suelo, el agotamiento del agua y las condiciones de trabajo inseguras, sus principios se basan en la transversalización del uso prudente de agroquímicos, métodos de producción ambientalmente eficientes y mejores condiciones laborales. Las empresas participantes incluyen H&M, Marks & Spencer, IKEA y adidas, junto con socios sin fines de lucro como WWF y Solidaridad. En conjunto, quieren que el 30% de la producción mundial de algodón cumpla con los estándares BCI para 2020.

Las temporadas de cultivo 2010-11 vieron las primeras cosechas de Better Cotton en India, Pakistán, Brasil y Malí, y ahora se cultiva Better Cotton en China, Turquía y Mozambique. Aunque el programa está en su infancia, actualmente involucra a más de medio millón de agricultores y ha tenido resultados significativos.

En la India, donde BCI trabajó en nueve estados en 2011, los 35,000 productores de Better Cotton utilizaron un 40% menos de pesticidas comerciales.

y un 20% menos de agua que los agricultores convencionales, mientras que al mismo tiempo tienen en promedio un 20% más de productividad y un 50% más de ganancias. En Pakistán, 44,000 productores de Better Cotton utilizaron de manera similar un 20% menos de agua y un 33% menos de fertilizantes comerciales que los productores de algodón convencional, al tiempo que obtuvieron en promedio un 8% más de productividad y un 35% más de ganancias.

Estos esfuerzos y avances se hacen eco de los de los países productores de algodón más desarrollados. En los EE. UU., Por ejemplo, las organizaciones gubernamentales nacionales y locales regulan estrictamente las aplicaciones de pesticidas y agua de riego. Los cultivadores e importadores de algodón también contribuyen a un programa colectivo de investigación y divulgación educativa. Durante las últimas tres décadas, esta combinación de supervisión y divulgación ha permitido a los productores de algodón de EE. UU. Reducir las aplicaciones de pesticidas en un 50% y las aplicaciones de agua de riego en un 45%.

Además de la capacitación técnica, muchos de estos programas internacionales también incorporan capacitación en alfabetización, desarrollo de habilidades de las mujeres, cursos de salud y seguridad y compromisos para erradicar el trabajo infantil. Peter Salcedo, comerciante de Plexus Cotton, el sexto proveedor de algodón más grande del mundo, dice que los minoristas están respondiendo al interés de los consumidores en el bienestar de los productores y están cada vez más interesados ​​en temas como la paridad de género y el desarrollo comunitario. Los consumidores quieren poder rastrear de dónde provienen sus productos, dice, por lo que las marcas deben poder explicar que sus productos tienen una “procedencia respetable”.

En África Oriental, Plexus Cotton obtiene sus existencias de BCI y trabaja con organizaciones de desarrollo empresarial social, como Cotton made in Africa y Competitive African Cotton Initiative, para ofrecer trazabilidad de la cadena de suministro comenzando con las materias primas y las condiciones laborales. Chimala Walusa, un agricultor de la región de Balaka en Malawi, es uno de los 65,000 pequeños agricultores con los que Plexus está trabajando en el país. Walusa dice: “Mi estilo de vida ha cambiado desde que me convertí en agricultor líder [en el programa de capacitación]. Antes cosechaba menos, como siete pacas, pero ahora cosecho más. Esta temporada he cosechado 60 pacas de 90 kg cada una. Logré cosechar todo esto porque seguí las técnicas básicas de producción que me enseñaron los extensionistas [empleados de la universidad que desarrollan e imparten programas educativos] ”.

El aumento de los rendimientos resulta en ganancias directas para su esposa y sus cuatro hijos, explica Walsusa. ”De las ventas del año pasado, logré construir una buena casa y compré cuatro vacas y bueyes. De este año [que totalizaron MK1,575 millones / US $ 4,800], planeo comprar un terreno en la ciudad y construir una casa para alquilar ”. Estas ganancias resuenan en toda la cadena de suministro. Para el minorista estadounidense Levi Strauss & Co., los esfuerzos sobre el terreno para mejorar la producción de algodón también sirven para proteger su negocio de algunos de los efectos del cambio climático. De los 100 países en los que se produce la producción de algodón, muchos ya están sintiendo el impacto de los cambios climáticos en forma de escasez de agua y limitaciones de las tierras cultivables. Como resultado, también reconocen la necesidad de implementar estrategias de adaptación, dice Sarah Young, Gerente de Comunicaciones Corporativas de Levi's. Para una empresa que depende del algodón para el 95% de sus productos, abordar estos desafíos a nivel de productor es una parte necesaria para sostener su negocio.

En los EE. UU., La creciente variabilidad climática, junto con la creciente demanda, es igualmente "motivo de preocupación para los productores de algodón y está generando estrategias para adaptarse", dice Ed Barnes, director senior de investigación agrícola y ambiental en Cotton Incorporated, una organización sin fines de lucro organización cuyo trabajo ayuda a los productores de algodón de EE. UU. a gestionar la eficiencia de los insumos y reducir el impacto ambiental. En el pasado, dice, "si el campo no parecía un sitio de construcción limpio, no ibas a plantar". Pero ahora, el 70% de los productores de algodón de EE. UU. Han adoptado prácticas de labranza de conservación, una técnica agrícola moderna que permite que el suelo retenga más humedad y nutrientes, lo que reduce la dependencia del riego.
y fertilizantes.

La belleza de estas técnicas de conservación, dice Barnes, es que los agricultores aún obtienen los mismos beneficios financieros, si no mayores. Con el aumento del precio de los fertilizantes y el agua a nivel mundial, "los agricultores están interesados ​​en utilizar los recursos de la manera más eficiente posible", dice. "Están adoptando prácticas más sostenibles porque ven el retorno económico y que lo que es bueno para la tierra es bueno para los productores".

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Katherine Rowland es periodista autónoma especializada en salud y medio ambiente.
Este artículo fue publicado por Forum for the Future en su especial de la revista Green Futures: "The Cotton Conundrum", disponible para comprar o descargar de forma gratuita porhaciendo click aquí.

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Ampliación: ¿puede el algodón sostenible generalizarse?

31.07.13 Foro para el futuro
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Al comprometerse con los agricultores locales, los principales minoristas y los gobiernos nacionales, la Iniciativa Better Cotton tiene como objetivo llevar un tercio del mercado del algodón a una base más sostenible para 2020, dice Tim Smedley.

En 2010, la producción total de algodón sostenible, certificado como orgánico o Fairtrade, representó solo el 1.4% del mercado mundial del algodón (descontando los países con supervisión federal, como Estados Unidos y Australia). Durante los siguientes dos años, esta proporción creció a más del 3%, más de la mitad se produjo bajo el ala de Better Cotton Initiative (BCI) y se verificó como Better Cotton. Los fundadores de BCI no se propusieron agregar otro estándar de sostenibilidad de nicho a la mezcla. Más bien, su enfoque favorable al mercado es fomentar la mejora continua a nivel local. Al involucrar a los principales minoristas como miembros, esperan dar forma a la corriente principal.

Actualmente, BCI tiene como objetivo producir más de 8 millones de toneladas de Better Cotton Lint para 2020, lo que llevará a un tercio del mercado del algodón a una base más sostenible. Quienes respaldan Better Cotton, incluida la Iniciativa de Comercio Sostenible IDH y la organización no gubernamental Solidaridad, creen que este será el punto de inflexión que hará que el algodón más sostenible se convierta en estándar en toda la industria. Solidaridad aboga por un mercado más inclusivo: uno que satisfaga la demanda reconociendo todo el potencial de los pequeños agricultores y, en particular, de las mujeres.

Por supuesto, la regulación también tiene un papel que desempeñar en la conducción de mejores prácticas. Kim Kitchings, vicepresidente del Departamento de Métricas de Programa y Planificación Estratégica Corporativa de Cotton Incorporated, señala la supervisión regulatoria de la agricultura en países como los EE. UU. Y Australia, y los beneficios sostenibles obtenidos por la producción moderna de algodón como resultado. Ella explica que puede haber una mayor oferta de algodón relativamente sostenible de lo que la gente cree:

”Hay muchas definiciones y criterios de lo que es sostenible. En el centro de ellos se encuentran tres puntos básicos: reducir el impacto ambiental; asegurar que el sistema sea económico y rentable; y mejorar la calidad de vida de todos los trabajadores. El algodón cultivado en mercados desarrollados como Estados Unidos y Australia, que juntos representan aproximadamente el 20% del suministro mundial de algodón, ciertamente cumple con estos criterios ".

No obstante, aumentar el suministro de algodón más sostenible en el resto del mundo, de acuerdo con los objetivos de BCI, requiere una expansión sin precedentes. Y quedan muchos desafíos por delante.

Hasta ahora, dice Joost Oorthuizen, director ejecutivo de IDH, “nos hemos centrado con razón en el suministro, en los agricultores. Y lo hemos hecho bastante bien ". Se ha descubierto que las prácticas agrícolas promovidas a través de Better Cotton, en promedio, ayudan a los agricultores a aumentar los rendimientos y mantener la calidad del algodón sin aumentar sus insumos financieros. Pocos agricultores van a rechazar eso. "Pero ahora tenemos que centrar nuestra atención mucho más en el lado de la demanda", continúa Oorthuizen. Si las señales de adquisición de marcas a los principales proveedores están diciendo firmemente que el algodón sostenible es el futuro, entonces esto podría tener éxito, pero debemos ser capaces de satisfacer la demanda, argumenta. "La otra cara es que si no somos capaces de hacerlo, se corre el riesgo de perder el impulso", añade.

Lise Melvin, CEO de BCI, está de acuerdo: "Está bien generar demanda, pero si no puede satisfacerla lo suficientemente rápido, los minoristas tienden a impacientarse". Sin embargo, también quedan algunos problemas por el lado de la oferta. Los consultores de estrategia Steward Redqueen enfatizaron los desafíos de "equilibrar las adquisiciones y la producción a precios de mercado competitivos" en un informe para IDH sobre el impacto de BCI, publicado en febrero de 2013.

En última instancia, aquellos que vinculen la adquisición y la producción desempeñarán un papel vital y deben estar convencidos del valor de un algodón más sostenible si se quiere que alcance la escala. "No se trata solo de tres o cuatro etapas diferentes de fábrica de prendas de vestir, hilandero, desmotadora, agricultor", explica Anita Chester, gerente senior de programas de algodón en IDH y ex directora ejecutiva de CottonConnect en el sur de Asia: "Se trata de múltiples capas de comerciantes, medio hombres, agentes de permisos, en todos los países, en todos los estados. Todo el mundo necesita trabajar para hacer estas conexiones ".

Este ha sido el enfoque principal del programa Better Cotton Fast Track (BCFTP). Dirigido por IDH y BCI, reúne a un grupo de élite de miembros de BCI: IKEA, Marks & Spencer, Levi Strauss & Co, H&M, adidas, WalMart, Olam, Nike y, más recientemente, Tesco. "Los favoritos, si quieres", dice Oorthuizen. “Quieren aprender a hacer esto y aprender unos de otros. Claramente, una estrategia de adquisiciones muy activa y proactiva internamente en esas marcas y en sus contratos a largo plazo con los proveedores es clave ”.

El papel crucial de los minoristas también es reconocido por Nico Roozen, Director de Red Solidaridad. El padre fundador del movimiento de Comercio Justo Fairtrade en la década de 1980, ahora sostiene que un enfoque basado en el mercado es la única forma de llegar a la corriente principal: “Hace unos 10-15 años, comenzamos con proyectos de ONG que ayudaban a los agricultores. Después de esto, intentamos vincular a estos agricultores con el mercado. Pero ahora estamos trabajando al revés: comenzamos con la cadena de suministro, los productores y las marcas ... Solo se puede lograr un cambio real cuando las empresas integran un algodón más sostenible en su negocio y cadena de suministro habituales ”.

Un minorista que entiende esto bien es John Lewis. Su objetivo es utilizar algodón sostenible siempre que sea posible en sus productos. La Fundación John Lewis ha desarrollado un programa de capacitación de agricultores de algodón de tres años en India, con CottonConnect, para ayudar a reducir los costos de insumos y mejorar los medios de vida de 1,500 agricultores. John Lewis también participa en el Plan de Acción de Ropa Sostenible (SCAP) liderado por WRAP, un grupo de múltiples partes interesadas con el objetivo de mejorar la sostenibilidad de la ropa a lo largo de su ciclo de vida.

Los miembros minoristas de BCI trabajan con socios implementadores locales que brindan programas de capacitación en India, China, Pakistán, Malí y Mozambique que ayudan a reducir el costo de los insumos y mejorar los medios de vida de 165,000 agricultores, mediante la producción de Better Cotton.

"Esto solo funciona si las marcas realmente profundizan en su cadena de suministro, la mapean y conocen mejor a sus hilanderos", dice Melvin. "Necesitan tener una estrategia y equipos de adquisiciones locales, en el país si se trata de un gran minorista, que estén informados y capacitados". Tal enfoque, dice, puede impulsar un cambio total a lo largo de la cadena sin caer en la tentación de comprar al contado.

China, India y EE. UU. Contribuyeron con el 60% de la cosecha mundial de algodón en 2012.

La última pieza del rompecabezas es convencer a los gobiernos para que incorporen la sostenibilidad en los estándares nacionales. Con algodón producido en más de 110 países, parece una tarea hercúlea. Sin embargo, el 60% del algodón cosechado en el mundo en 2012 provino de solo tres países: China, India y Estados Unidos. BCI reveló recientemente su estrategia de expansión para 2013-15, trabajando con socios implementadores locales en China, India y Pakistán, y con socios nacionales y globales en África, Australia, Brasil, Turquía y los EE. UU. Para integrar la producción de Better Cotton a nivel local a través de verificaciones de fincas individuales. . A través de estas colaboraciones, BCI tiene como objetivo representar el 75% de la producción mundial de algodón.

"BCI está haciendo un gran trabajo ayudando a los agricultores en los países en desarrollo a lograr los mismos tipos de beneficios ambientales que ya han logrado los productores estadounidenses a nivel nacional", explica Kater Hake de Cotton Incorporated, y agrega que Estados Unidos es el tercer productor más grande del mundo y el más grande exportador de algodon.

De repente, el objetivo de un tercio del mercado mundial para 2020 parece eminentemente alcanzable. Janet Reed, directora de sostenibilidad, investigación agrícola y ambiental de la asociación algodonera estadounidense Cotton Incorporated, explica que debido a la supervisión federal, estatal y regional, el sistema estadounidense se encuentra entre los más transparentes del mundo. Además, los compradores pueden rastrear las credenciales de una bala de algodón a través de los datos de High Volume Instrument (HVI). "Durante más de 30 años, los datos de HVI han proporcionado una declaración respaldada por el gobierno sobre la calidad de cada bala de pelusa estadounidense", dice Reed. "El propietario de cualquier fardo de algodón de EE. UU. Puede acceder a los datos de HVI sobre ese fardo desde los sitios web de EE. UU., Lo que facilita el seguimiento del viaje del algodón desde el campo individual hasta la desmotadora".

Mientras tanto, en Turquía, el octavo productor de algodón más grande del mundo, un taller de múltiples partes interesadas realizado por BCI en Estambul en enero vio a los participantes apoyar el desarrollo de Better Cotton en el país. Acordaron un ambicioso objetivo de producción de 100,000 toneladas métricas de pelusa Better Cotton para 2015.

Sin embargo, para que todo esto suceda, es necesario lograr la expansión futura de la capacidad de Better Cotton, estableciendo el reconocimiento general y asegurando la resiliencia financiera de BCI. Actualmente financiado con una proporción de financiación pública y privada de 1: 1, el informe Steward Redqueen advierte que “El mercado actual de Better Cotton, activo durante sólo tres años, aún no es autosuficiente. Este problema ha sido reconocido por BCI e IDH, quienes han establecido un nuevo modelo comercial para Better Cotton. El nuevo modelo incluye que BCI cobre al minorista y a los miembros de la marca una tarifa basada en el volumen en sus adquisiciones de Better Cotton. Los honorarios se invertirán en la producción y entrega de Better Cotton. Esta inversión de los minoristas y miembros de la marca de BCI es complementaria a las inversiones en curso de otras partes interesadas y es clave para el éxito de la integración de Better Cotton y garantizar el suministro en el futuro. En última instancia, permitirá lograr la estabilidad financiera y las economías de escala ".

Y quizás haya un aliado final que ayude a Better Cotton a convertirse en la corriente principal, la mayoría silenciosa del comercio del algodón: el consumidor. “Hay algunas novedades muy interesantes”, coincide Oorthuizen. “Los jóvenes y las clases medias chinas están muy interesados ​​en la sostenibilidad, por ejemplo, quizás más que en Occidente. Sin embargo, primero necesitamos los sistemas: las tarifas basadas en volumen y la capacidad ampliada. Una vez que todas estas cosas estén en su lugar y el mercado lo recupere, veremos qué tan rápido puede ir esto ".

Mejor, ¿cómo?

Better Cotton Initiative (BCI) trabaja con una amplia gama de partes interesadas, incluidos los agricultores, en un viaje para promover la mejora continua y mensurable. BCI tiene como objetivo mejorar la resiliencia para el medio ambiente, las comunidades agrícolas y las economías de las áreas productoras de algodón, siguiendo los seis principios de Better Cotton:

  1. minimizar el impacto nocivo de las prácticas de protección de cultivos
  2. utilizar el agua de manera eficiente y cuidar la disponibilidad de agua
  3. cuidar la salud del suelo
  4. conservar los hábitats naturales
  5. cuidar y preservar la calidad de la fibra
  6. promover el trabajo decente.

Los mejores productores de algodón registran su progreso en los libros de campo, incluidos los indicadores agronómicos y económicos. Al final de cada temporada, los socios implementadores de BCI compilan y envían los datos, junto con los datos de los “agricultores de control” (que no forman parte de BCI), y esto se completa con estudios de casos cuantitativos independientes. Los resultados pueden verse afectados, a veces de manera espectacular, por factores externos, como la lluvia, las plagas y los precios del mercado, por lo que el impacto real solo puede evaluarse durante un período de tiempo más largo. No obstante, el análisis de las tendencias a mediano plazo puede ser un indicador útil de cambio.

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Tim Smedley escribe sobre negocios sostenibles para títulos como The Guardian y Financial Times.
Este artículo fue publicado por Forum for the Future en su especial de la revista Green Futures: "The Cotton Conundrum", disponible para comprar o descargar de forma gratuita porhaciendo click aquí.

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Better Cotton establece el objetivo de crecimiento para 2020

15.07.13 Estilo simple
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Better Cotton representará el 30% de la producción mundial de algodón para 2020, según un nuevo objetivo establecido por Better Cotton Initiative (BCI).
El objetivo a largo plazo es parte de la estrategia de BCI para el período 2013-15, luego de una revisión de la fase de implementación 2010-12 del esquema.

"Habiendo establecido el sistema Better Cotton Standard a través de cosechas en varias regiones, y con una demanda creciente de fibra de Better Cotton, la producción de Better Cotton ahora se está expandiendo a escala a medida que emprende la tarea de transformación sostenible del mercado con impacto global", dijo el BCI.

Se comprometió a expandir rápidamente la capacidad y aprovechar la demanda de la cadena de suministro de Better Cotton en 2013-15, con el objetivo a largo plazo de transformar la producción de algodón en todo el mundo mediante el establecimiento de Better Cotton como un producto básico sostenible.

La estrategia de expansión de BCI tiene tres vertientes principales: expandir la capacidad de Better Cotton, establecer el reconocimiento general y garantizar la resiliencia financiera. El lanzamiento de la estrategia coincidiría con la adaptación de sistemas y procesos para permitir la expansión "a velocidad y escala", dijo el BCI.

El BCI se centra en mejorar las condiciones ecológicas, sociales y económicas de la industria algodonera mundial.

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