Por Alan McClay, CEO, Better Cotton.

Director ejecutivo de Better Cotton, Alan McClay, por Jay Louvion

Este artículo fue publicado por primera vez por Diario de compras en 16 2022 noviembre.

Parece agricultura regenerativa está en boca de todos estos días.

De hecho, está en la agenda de la COP27 que se está llevando a cabo actualmente en Sharm El-Skeikh, Egipto, donde WWF y Meridian Institute están organizando una evento que explorará la ampliación de enfoques regenerativos que demuestren ser efectivos en diferentes lugares del mundo. Si bien las culturas indígenas lo han practicado durante milenios, la crisis climática actual le está dando una nueva urgencia al enfoque. En 2021, el gigante minorista Walmart incluso planes anunciados para entrar en el negocio de la agricultura regenerativa, y recientemente, J. Crew Group anunció un piloto para pagar a los productores de algodón que utilizan prácticas regenerativas. Si bien aún no existe una definición universalmente aceptada de agricultura regenerativa, se centra en las prácticas agrícolas que restauran la salud de algo que la mayoría de nosotros damos por sentado: el suelo bajo nuestros pies.

El suelo no es sólo la base de la agricultura que proporciona una estimación 95 por ciento de la producción mundial de alimentos, pero también juega un papel vital en la lucha contra el cambio climático, ya que el suelo puede retener y almacenar carbono, actuando como un "sumidero de carbono". Mejor algodónSin embargo, la iniciativa de sostenibilidad líder en el mundo para el algodón ha sido durante mucho tiempo un defensor de las prácticas regenerativas. A medida que aumentan los rumores sobre el tema, quieren asegurarse de que la conversación no pase por alto un punto importante: la agricultura regenerativa tiene que ver tanto con las personas como con el medio ambiente.

“La agricultura regenerativa está estrechamente relacionada con la acción climática y la necesidad de una transición justa”, dijo Chelsea Reinhardt, directora de estándares y garantía de Mejor algodón. “Para Better Cotton, la agricultura regenerativa está profundamente conectada con los medios de subsistencia de los pequeños agricultores. Estos agricultores son los más vulnerables al cambio climático y tienen más que ganar con los métodos que mejoran los rendimientos y la resiliencia”.

A través del Programa Better Cotton y el Sistema Estándar, que en la temporada de algodón 2020-21 llegó a 2.9 millones de agricultores en 26 países, la organización está trabajando para garantizar que el cambio a climáticamente inteligente y la agricultura regenerativa es social y económicamente inclusiva.

¿Cómo es la agricultura regenerativa?

Si bien el término agricultura regenerativa significa diferentes cosas para diferentes personas, la idea central es que la agricultura puede devolver, en lugar de quitar, al suelo y a la sociedad. La agricultura regenerativa reconoce la interrelación de la naturaleza, desde el suelo hasta el agua y la biodiversidad. Busca no solo reducir el daño al medio ambiente y a las personas, sino también tener un impacto positivo neto, enriqueciendo la tierra y las comunidades que dependen de ella para las generaciones venideras.

Lo que parece en la práctica para los agricultores puede variar según su contexto local, pero puede incluir la reducción de la labranza (labranza cero o labranza mínima), el uso de cultivos de cobertura y agroforestería rotando el ganado con los cultivos, evitando o minimizando el uso de fertilizantes sintéticos y maximizando la diversidad de cultivos a través de prácticas como la rotación de cultivos y el cultivo intercalado. Si bien la comunidad científica reconoce que los niveles de carbono en los suelos fluctúan naturalmente con el tiempo, estas prácticas se ha demostrado que aumentan la capacidad capturar y almacenar carbono en el suelo.

En Carolina del Norte, el agricultor de Better Cotton, Zeb Winslow, ha estado cosechando los beneficios de las prácticas regenerativas. Cuando hizo el cambio de un cultivo de cobertura de un solo grano, que había usado durante muchos años, a una combinación de cultivos de cobertura de múltiples especies, vio menos malezas y una mayor retención de humedad del suelo. También pudo reducir la entrada de herbicidas en alrededor de un 25 por ciento. A medida que los cultivos de cobertura comiencen a pagarse por sí mismos y Winslow reduzca aún más su aplicación de herbicidas, es probable que se obtengan beneficios económicos a largo plazo.

Como productor de algodón de la generación anterior, el padre de Winslow, también llamado Zeb Winslow, se mostró escéptico al principio.

“Al principio, pensé que era una idea loca”, dijo. “Pero ahora que he visto los beneficios, me he convencido más”. 

Como dijo Winslow, no es fácil para los agricultores alejarse de los métodos agrícolas tradicionales. Pero en los últimos 10 a 15 años, se han logrado grandes avances en la comprensión de lo que sucede bajo tierra. Winslow cree que a medida que aumenta el conocimiento del suelo, los agricultores estarán mejor equipados para armonizar con la naturaleza, trabajando con el suelo en lugar de luchar contra él.

El enfoque de Better Cotton para la agricultura regenerativa

Con la ayuda de socios en el terreno, Better Cotton Farmers de todo el mundo adoptan planes de manejo de suelo y biodiversidad, como se describe en los Principios y Criterios de Better Cotton, que los ayudan a mejorar la salud de su suelo, restaurar áreas degradadas y aumentar vida silvestre dentro y fuera de sus granjas.

Pero la organización no se detiene allí. En la última revisión de sus Principios y Criterios, Better Cotton va más allá para integrar componentes clave de la agricultura regenerativa. Reconociendo la interrelación de la salud del suelo, la biodiversidad y el agua, la norma revisada fusionará estos tres principios en un solo principio sobre recursos naturales. El principio estipula requisitos en torno a las prácticas regenerativas básicas, como maximizar la diversidad de cultivos y la cobertura del suelo y minimizar la alteración del suelo.

“Existe una fuerte naturaleza interconectada entre la agricultura regenerativa y los medios de subsistencia de los pequeños agricultores. La agricultura regenerativa conduce a una mayor resiliencia, lo que a su vez influye positivamente en la capacidad de los agricultores para satisfacer sus necesidades básicas a largo plazo”, dijo Natalie Ernst, Gerente de Estándares de Sostenibilidad Agrícola de Better Cotton.

A través de la revisión de la Norma, se introducirá un nuevo principio sobre la mejora de los medios de vida junto con un principio reforzado sobre el trabajo decente, que garantiza el cumplimiento de los derechos de los trabajadores, los salarios mínimos y las normas de salud y seguridad. Además, por primera vez, habrá un requisito explícito de consulta con agricultores y trabajadores agrícolas para informar la toma de decisiones relacionadas con la planificación de actividades, prioridades de capacitación y objetivos para la mejora continua, lo que subraya la importancia de centrarse en el agricultor.

Mirando hacia el futuro, Better Cotton está explorando otras formas de apoyar el acceso a la financiación y la información que darán a los agricultores y trabajadores más poder para tomar las decisiones que consideren mejores para ellos y sus familias.

En el Clinton Global Initiative En un evento en Nueva York este septiembre, la organización anunció su intención de ser pionera en un mecanismo de inserción con pequeños agricultores que promovería e incentivaría mejores prácticas agrícolas, incluidas las prácticas regenerativas. inserción de carbono, a diferencia de la compensación de carbono, permite a las empresas apoyar proyectos para reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero dentro de sus propias cadenas de valor.

El sistema de trazabilidad de Better Cotton, que se lanzará en 2023, proporcionaría la columna vertebral de su mecanismo de inserción. Una vez implementado, permitiría a las empresas minoristas saber quién cultivó su Better Cotton y permitirles comprar créditos que van directamente a los agricultores.

Consideramos que el hecho de que la agricultura regenerativa esté ahora en boca de todos es algo muy positivo. No solo se comprende cada vez mejor la insostenibilidad de la agricultura intensiva actual, que requiere muchos insumos, sino también la contribución que los modelos regenerativos pueden hacer para revertir esta situación. El desafío en el futuro es convertir la creciente conciencia en acción sobre el terreno.

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